10 Los Menores y la Ley Familias: Derechos y Responsabilidades Las familias son muy importantes. Ellas proveen los cuidados esenciales de los niños y son la fuente principal de apoyo emocional, de la crianza, de cuidados y de afecto. Es dentro de la familia donde los niños aprenden las habilidades básicas de su comportamiento en la sociedad. ¿Qué es una familia? Tradicionalmente la familia ha consistido en un grupo de personas unidas por lazos sanguíneos o por matrimonio, más frecuentemente padres casados y sus hijos. Hoy en día muchas personas viven juntas como una familia y pueden o no estar emparentadas por vínculos reconocidos por la ley. La ley define y reconoce el matrimonio y el divorcio, pero hay otras formas de convivencia que pueden incluso durar mucho tiempo, que la ley no reconoce. La ley no siempre define los derechos y los deberes de las personas que conviven en relaciones no reconocidas legalmente. ¿A qué nos referimos cuando hablamos de “padres o tutores”? En esta guía el término “padres o tutores” se refiere a relaciones reconocidas por la ley, como lo son los padres biológicos (sin importar su edad), los padres adoptivos, o los tutores asignados por un juez. Aunque los padrastros (los es- posos y esposas de los padres biológicos) pueden ser personas muy impor- tantes en la vida de los niños, ellos no tienen una relación legal con los hijos de sus esposos o esposas, y no pueden tomar el lugar del padre o tutor reconocido legalmente. El padre de un niño nacido fuera del matrimonio tiene derechos respecto al niño, pero estos derechos pudieran no ser reconocidos legalmente a no ser que él y la madre firmen un documento llamado Reconocimiento de Paternidad (Acknowledgment of Parentage) donde el padre hace constar ser el padre, o hasta que un juez determine que él es el padre del niño. ¿Quién tiene la custodia de un niño? Los niños nacidos de una pareja casada están bajo la custodia de ambos pa- dres. (Esto aplica aun si los padres son del mismo género y solo uno tiene una relación consanguínea con el niño.) Familias: Derechos y Responsabilidades 1 1